Australie – La rainforest du nord-est Queensland : le paradis et l’enfer du naturaliste

C’est quoi la rainforest ?

Les rainforest du monde représentent un écosystème complexe abritant une biodiversité d’une richesse incroyable.  Bien que couvrant seulement 6% de la surface des continents (le long de l’équateur), elles abritent plus de la moitié des espèces animales et végétales du monde.

La rainforest, c’est un peu comme la jungle : c’est dense, c’est sombre, c’est vert et c’est humide. Les arbres atteignent des hauteurs vertigineuses  bloquant 70% de la lumière du soleil. Il pleut beaucoup et il y fait une chaleur étouffante. Dès qu’on y met les pieds on est assailli par une armée de moustiques et de « midget » (mini mouches pires que les moustiques), par une horde de sangsues quand c’est la saison humide ou par un escadron vicieux de tiques. Bref, c’est le paradis et l’enfer pour le naturaliste qui s’y aventure.

Balade à Mossman Gorges, section du Daintree National Park.
Balade à Mossman Gorges, section du Daintree National Park.

 Remontons un peu dans le temps…

Les rainforests d’aujourd’hui sont ce qu’il reste de la végétation qui recouvrait autrefois les continents. Les espèces qui y habitent ont suivi une lente évolution pendant 100 millions d’années. Quand l’Australie s’est séparée de l’Antarctique il y a 45 millions d’années, elle était recouverte par la rainforest.  Elle est restée isolée pendant 30 millions d’années et s’est petit à petit rapprochée de l’Équateur, ce qui réchauffa et assécha le continent Australien. Les périodes glaciaires ont ensuite permis des échanges d’espèces entre l’Australie et les pays voisins.

La rainforest Australienne aujourd’hui

La rainforest australienne ayant survécu malgré le réchauffement climatique et l’assèchement qui ont suivi la rupture de l’ancien continent du Gondwana est aujourd’hui protégée au sein des Wet Tropics. Englobant 1 million d’hectares et s’étendant sur 450km sur  la côte nord-est du Queensland, les Wet Tropics abritent plus de 660 vertébrés (dont 12% endémiques) et plus de 3000 plantes (dont 25% endémiques). Beaucoup sont endémiques et menacées. Avant que les Wet Tropics ne soient protégés (en 1988), des hectares de rainforest ont été rasés pour être transformés en pâturages, fragmentant ce fragile habitat et menaçant sa biodiversité.

En résumé, la rainforest c’est un peu le hotspot de l’Australie. Même si elle ne représente que 0,12% de la surface terrestre d’Australie, on y trouve plus d’espèces animales et végétales que n’importe où dans le pays !

Les Wet Tropics

rainforest wet tropics australia
Wet Tropics

La région des Wet Tropics, listée au patrimoine mondial, protège l’une des plus vieilles rainforest du monde, qui s’étend de Cooktown à Townsville. La région fertile et tropicale des Tablelands est située au cœur des Wet Tropics et pour les amoureux de nature, it’s THE place to be. Les Tablelands comptent 370 espèces d’oiseaux (soit presque la moitié des oiseaux de toute l’Australie) dont 11 endémiques, ne se trouvant nulle part ailleurs dans le monde. Il y a de quoi faire pour les herpéto aussi avec 113 espèces de reptiles !

Pénétrons dans la rainforest…

Des lianes qui s’entrelacent, des arbres qui portent leurs fruits directement sur leurs troncs, des orchidées et des fougères qui poussent sur les arbres, des palmiers et des figuiers étrangleurs… pas de doute, on est bien dans la rainforest d’Australie. On y a passé des heures, écoutant les cris et les pas des animaux, scrutant l’ombre pour y déceler une présence cachée, se tordant le cou pour essayer d’apercevoir les oiseaux haut perchés dans les arbres.

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rainforest Kuranda La rainforest de Kuranda National Park, terre du rare et menacé Casoar, gros oiseau à casque qui ne peut pas voler. On ne l’a pas vu mais on sait qu’il est là !
Barron Falls Kuranda Chutes de Barron Falls @ Kuranda National Park.

rainforest Kuranda La rainforest de Kuranda et Barron Falls National Parks.

rainforest Kuranda Rivière au cœur de la rainforest @ Kuranda : notre endroit secret et notre spot pour observer le Paradise King-fisher.

Eacham lake, Yungaburra australie Lake Eacham, Crater Lakes National Park @ Yungaburra. Ce lac volcanique entouré d’ancienne rainforest s’est formé à la suite d’éruptions volcaniques massives. D’une profondeur de 65m, il est alimenté uniquement par la pluie. 

Wongabel forest Australia Queensland Wongabel State Forest, réputée pour sa diversité en arbres, oiseaux, opossums… et moustiques. 

rainforest Babinda Queensland Babinda @ Wooroonooran National Park. Deux jours de camping sous une pluie diluvienne avec les sangsues, impossible d’observer quoi que ce soit 🙁 Babinda est aussi surnommée la « ville de la pluie », il y pleut quasiment toute l’année. On est ici dans la région la plus humide d’Australie (record de 10 000 mm en un an)… 
rainforest Babinda Queensland Babinda @ Wooroonooran NP. Paysages de blocs de granite et de rivières. 

rainforest Babinda Queensland Babinda @ Wooroonooran NP. A défaut de pouvoir prospecter, autant aller se baigner ! Mais où est Van ? 😉 
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 Les habitants de la rainforest

La vie est partout dans la rainforest et pourtant il faut lutter pour les animaux. Ils sont là oui, mais tout le monde se planque. Alors oui, on les entend qui s’enfuient, on devine leur silhouette sombre planquée derrière le tronc, et là sous un tapis de feuilles mortes on aperçoit l’entrée d’un terrier de mygale ou de scinque… On les entend tous ces oiseaux qui crient, grognent, miaulent même, mais pour les voir il faut de bons yeux, une bonne oreille, beaucoup de patience et de la chance !

La rainforest révèle notre côté animal. Tous nos sens sont à l’affut, on traque, on guette, on est sur le qui-vive. C’est à celui qui bougera le premier, trahissant sa présence et s’exposant quelques secondes, à peine le temps pour dégainer l’appareil photo mais suffisant pour déclencher l’excitation et la satisfaction de l’avoir vu. Surtout qu’on sait que certaines espèces n’habitent QUE dans la rainforest et que si on les rate ici on n’aura pas de seconde chance.

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Litoria jungguy Northern Stony Creek Frog (Litoria jungguy), mâle @ Mossman. Pour observer cette espèce, il faut sortir la nuit dans la rainforest, en saison humide. Voir aussi Les grenouilles du Queensland.

Morelia amethistina Scrub Python (Morelia amethistina) @ Kuranda. On en a vu plusieurs en prospectant la nuit dans la rainforest et celui-ci devait mesurer dans les 2,50m. C’est le plus gros serpent d’Australie. Voir aussi Les serpents du Queensland.

Cyclopsitta diophtalma Double-eyed Fig-parrot (Cyclopsitta diophtalma). Résidente très discrète de la rainforest, silencieuse et difficile à distinguer dans la canopée.

 Hypsiprymnodon moschatus rainforest queensland Musky Rat-kangaroo (Hypsiprymnodon moschatus) @ Barrine Lake, Crater Lakes National Park. C’est le kangourou le plus petit et le plus primitif au monde. Difficile à apercevoir, il est endémique de la rainforest du nord-est Queensland.

 Ailuroedus melanotis rainforest queensland Spotted Catbird (Ailuroedus melanotis) @ Mobo Creek Crater, Mount Hypipamee National Park. Son cri ressemble à celui d’un chat en pleine bataille (d’où son nom) et résonne dans toute la rainforest. Pour le voir en revanche, c’est une autre histoire…
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La rainforest au nord de Cairns

Au nord de Cairns commence le Cape York qui s’étend jusqu’à la pointe nord du Queensland. C’est la destination hors-piste et hors-norme réservée aux aventuriers. Les crocodiles, les méduses, les tiques porteuses de fièvre et les pluies battantes font partie du quotidien. Pas très agréable, mais on aurait pu serrer les dents et faire avec. Sans 4×4 par contre, ça devient impossible. Notre petite voiture a quand même pu nous emmener jusqu’à Cape Tribulation, coin sauvage et super spot pour les espèces de rainforest. La route traverse aussi le Daintree National Park, étape à ne pas manquer !

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rainforest cape tribulation qld Cape Tribulation : en suivant le cours d’eau, on émerge du couvert végétal de la rainforest pour se retrouver sur la plage sous un soleil éblouissant. Quel contraste ! Aigles pêcheurs, couleuvres arboricoles, papillons d’un bleu azure… sans oublier les cochons sauvages qui viennent renifler notre tente la nuit^^

Mossman Gorges rainforest qld Mossman Gorges @ Daintree National Park. Très humide, très vert et très sauvage, on se met en quête de quelques reptiles à photographier…

mossman gorges Hypsilurus boydii reptiles Boyd’s Lizard (Hypsilurus boydii) @ Mossman Gorges. Assez rare et endémique des rainforest du NE Queensland, on l’a cherché pendant toute la balade ! Trop contents de l’avoir enfin vu ! 🙂

rainforest Mossman Gorges Mossman Gorges @ Daintree National Park. On surplombe la rainforest pour traverser la rivière.

Mossman gorges rainforest Mossman Gorges @ Daintree National Park. Petit coin sympa pour faire trempette après une bonne balade dans la rainforest (mais gare aux sangsues) 😉

Pseudechis porphyriacus Mount Lewis et sa rainforest d’altitude. Bon spot ornitho, c’est aussi le territoire du Red-bellied Black Snake (Pseudechis porphyriacus) ; celui-ci se dort au soleil dans les herbes sèches (on ne voit que lui^^). On a du en croiser 3 ou 4 sur la route qui mène au sommet ! Voir aussi Les serpents du Queensland. 
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Pas de doute, la rainforest est LA destination du naturaliste. Les prospections sont fatigantes, c’est vrai, mais ça vaut le coup d’y passer du temps pour dénicher la faune qui y habite et essayer d’apercevoir les espèces qui n’habitent QUE dans la rainforest du nord-est Queensland.

A force d’y passer nos journées et nos nuits, dans l’ombre et l’humidité (et les moustiques), on se sent un peu oppressé par tout ce vert. Envie de lumière, de soleil sur la casquette, d’étendues ouvertes, de sol sec sous nos pieds… bref, de désert ! En voituuuure, cap vers l’ouest, vers le centre du Queensland !

Le coin pratique des naturalistes

  • Douche : gratuite (froide) à Babinda et au centre d’infos de Mossman Gorges (chaude)
  • Recharger et free wifi : centres d’infos de Kuranda et d’Atherton
  • Free camp : Atherton et Babinda (ville de la pluie).

 

 

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